“The Surgeon of Crowthorne" av Simon Winchester


Det er historien om hvordan The Oxford English Dictionary ble til som setter scenen for Simon Winchesters bok The Surgeon of Crowthorne (1998). Det høres kanskje ikke så spennende ut? Vel, undertittelen avslører at det heldigvis foregår mer enn bare leksikografi, den leser: «a tale of murder, madness and the Oxford English Dictionary». Og det hjelper å huske at dette slettes ikke er en roman, men en sann historie.


Likevel er kan det være en fordel med en smule interesse for leksikografi og filologi. Den eksentriske og geniale autodidakten James Murray får jobben som redaktør av ordboka i 1878, og etter en lang utleggelse om hvorvidt ordet «protagonist» kan referere til bare én eller flere personer, introduserer Winchester oss for bokens mest interessante karakter: den amerikanske militærlegen William Chester Minor. Vi møter han først i 1871. En mann blir skutt og drept på åpen gate i Lambeth i London. Dr. Minor hevder han skjøt etter en ire som nettopp hadde brutt seg inn i leiligheten hans. Irene, forteller han, er ute etter å ta han alle som en. Det blir klart at den paranoide doktoren hører hjemme på et sinnssykehus snarere enn i fengsel. Han innlegges på Broadmoor-asylet. Den urovekkende tidsbestemmelsen på dommen lyder «until her Majesty’s Pleasure be known».


Det er her Dr. Minor snubler over en kuriøs utlysning fra den filologiske foreningen. En ordbok av det slaget de forbereder krever hundrevis av frivillige. Boken skal, etter mønster fra Samuel Johnsons legendariske ordbok fra 1755, inneholde både ord, definisjoner av ordene og sitater fra engelsk litteratur oppigjennom århundrene til hjelp for den faktiske anvendelsen av ordene. Relevante ord og sitater skal noteres, kopieres og sendes til James Murray i Oxford. Den svært godt beleste Dr. Minor kaster seg over arbeidet på en langt mer ivrig og effektiv måte enn noen annen frivillig innsender. Det er vanskelig å se for seg mengden papir som hoper seg opp hos Murray, men bildene av han i hans scriptorium gir en anelse. Likevel fatter han spesiell interesse for en av dem.


Slik starter historien om hvordan en erklært gal drapsmann og tidligere militærlege blir en av The Oxford English Dictionary’s viktigste bidragsytere om dagen, mans han om natten hjemsøkes av små irske gutter som trenger seg inn gjennom gulvet og forgriper seg på han, roter i papirene hans, og stikker nåler i hjernen på han. Og slik starter historien om et vennskap mellom to svært forskjellige, men samtidig svært like kunnskapsentusiaster. Winchester beskriver Minor og Murray slik:


Had anyone chosen to ponder further, he might have wondered at the strange symmetry of the two men’s settings — pinioned as each was among great stacks of books, single-mindedly devoted to learning of the most recondite kind, each man’s only outlet his correspondence, in great daily storms of paper and floods of ink. Except there was a difference: Minor remained profoundly and irreversibly mad.

Hvorfor er Dr. Minor så livredd for irer? Kan han tilgi seg selv for mordet han har begått? Hva er en autopeotomi? Du kan slå det opp, eller du kan lese The Surgeon of Crowthorne.


Boken demonstrerer dessuten hvordan en fortelling ikke trenger å være stor for å være interessant, og hvordan verdenshistorien er rik på kuriøse og bisarre dramaer og personligheter, selv der man ikke skulle forvente å finne dem.


Støtt Pendelen:

VIPPS # 507 114

Alt innhold er opphavsrettlig beskyttet

© 2020 Pendelen.no